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VOLCANES  *  PREGUNTAS Y RESPUESTAS

                                                                   ¿Qué es un volcán?

         Determinar el origen de la palabra volcán resulta difícil. En la Isla de Sicilia, hace siglos, las personas creían que “Vulcano” era la chimenea de un volcán y lo relacionaban con los dioses. En la Polinesia, las personas atribuían las erupciones volcánicas al estado de ánimo de su Diosa de los volcanes.  Según las creencias mapuches, los volcanes resultaban ser el hogar del Pillán, padre fundador de las razas y linajes y cuando entraban en erupción era porque se desataba su ira.  Cuenta la leyenda que los Incas tenían por costumbre sacrificar diez doncellas para evitar la ira del volcán, etc.

         Según la Real Academia Española, “Vulcanología” proviene de la palabra latina, Vulcanus.  Vulcano que también se considera dios del fuego, añadiendo: logía.

         Aunque, sin lugar a dudas, lo más importante no es la procedencia de la palabra, sino el estudio de ese fenómeno del que todavía se desconoce... demasiado.

         Hoy en día, existe la Vulcanología, que es la ciencia que estudia los fenómenos volcánicos; los volcanes, la lava, el magma y cualquier fenómeno geológico que esté relacionado. El vulcanólogo es la persona que estudia este campo.

         Sin embargo, es preciso recordar que los volcanes son montañas, aunque montañas diferentes de las demás ya que no se han formado por los mismos mecanismos geológicos que las demás montañas. Tampoco se ven mermadas por la erosión. Los volcanes se han formado por la acumulación de sus propios productos volcánicos al entrar en erupción y pueden estar ubicados en los lugares más insospechados.

¿Qué diferencias hay entre un volcán extinguido, un volcán durmiente y uno activo?

         Un volcán durmiente es un volcán que no ha erupcionado en cientos de años, pero que sí erupcionó hace miles de años. En cambio, un volcán extinguido es uno que no ha erupcionado durante unos miles de años. El volcán activo es el que ha erupcionado dentro de los últimos cientos de años.

¿Cuál es el sistema volcánico mayor que existe sobre la Tierra?

         El mayor sistema volcánico que existe sobre la Tierra se encuentra en el Océano, son los volcanes subacuáticos.

¿Cuándo erupciona un volcán?

         Un volcán entra en erupción debido a numerosas causas, muchas de ellas, todavía desconocidas. Sin embargo, el monitoreo y avance de la ciencia, ha hecho posible que puedan predecirse ciertas erupciones salvando muchas vidas. La mayoría de los volcanes proporcionan avisos de su próxima erupción. Otros, por el contrario, pueden entrar en erupción sin previo aviso.

         Erupciones de vapor, erupciones  magmáticas y la subida del magma a un nivel más cercano de la superficie; son algunos de los avisos posibles de una erupción. Además, el movimiento del magma suele producir movimientos sísmicos, detectables, que pueden deformar el suelo e incluso causar cambios en la temperatura del suelo y en la composición química del agua. Los volcanes que inician actividad también pueden emitir fumarolas y gases.

         Sin embargo, estos avisos no siempre son precursores de una erupción.  Controlar y monitorizar los volcanes, estudiar sus

eventos e interpretar sus señales con gran precisión, resultan imprescindibles para dar un aviso acertado y evacuar a las personas para salvar sus vidas. Desgraciadamente, no todos los volcanes muestran señales de actividad antes de una erupción.

¿Por qué entra un volcán en erupción?

         A gran profundidad en la Tierra, existe una corriente de magma que se desplaza y empuja hacia la superficie. Este magma, que es más liviano que las rocas que le rodean, suele ascender y depositarse en lo que se denominan, cámaras de magma. Cuando encuentra un medio por el que salir a la superficie; es decir una fisura, el volcán entra en erupción y al magma que ha salido al exterior, se le llama lava.

         Otro tema diferente es el tipo de erupción. No todas son explosivas ni tampoco todas son tremendamente destructivas. Su potencia depende del tipo de magma que las ha ocasionado.

         Magma fino y fluido. En este caso, los gases podrán escapar con facilidad y cuando este tipo de magma salga del volcán, será fluida causando menos pérdidas humanas, debido a que se mueve con mayor lentitud facilitado que las personas puedan alejarse a tiempo. Aunque esto no descarta los daños que causa a su paso en los inmuebles.

         Magma grueso. El magma grueso evita que los gases puedan salir con facilidad, quedándose aprisionados. La presión va en aumento hasta provocar una explosión violenta. Este tipo de erupción es la más peligrosa. El magma sale despedido hacia el exterior resultando peligrosa, destructiva y mortal.

¿Podemos saber cuándo va a erupcionar un volcán?

         Al existir diferentes tipos de volcanes y de erupciones volcánicas, los avisos que puedan observarse en los volcanes y sus alrededores, no son iguales para todos y no siempre son determinantes. Además, una erupción explosiva también puede comenzar de repente, sin previo aviso. A pesar de la dificultad, actualmente existen ciertos datos que nos podrían hacer pensar en una erupción inminente: erupciones de gases, calentamiento de agua a vapor, erupciones magmáticas (cuando el magma sube hacia la superficie), deformaciones del suelo, muerte de la vegetación y/o de animales, cambios en la temperatura del suelo, sismos magmáticos, etc.

         Monitorizar un volcán implica el estudio exhaustivo de numerosos aspectos utilizando diferentes métodos, instrumentos y técnicas. Se observa el terreno, su orografía, el calor o vapor del agua, se controla el volcán mediante infrarrojos, se instalan sismógrafos para detectar los movimientos sísmicos, se analizan los gases emitidos por las fumarolas, etc. Estos signos precursores de una erupción pueden durar días, semanas, meses — e incluso años — antes de que comience la erupción del volcán. Por ello, resulta de gran importancia realizar un monitoreo de los volcanes que se consideran más activos, con objeto de aportar información específica sobre si se están preparando para una erupción.

         Gracias a estos estudios, se han realizado evacuaciones que han salvado numerosas vidas en distintos lugares del planeta donde ha tenido lugar una erupción.

¿Qué es el IEV?

         El IEV es el Índice de Explosividad Volcánica. Mide la explosividad de la erupción para saber cómo es de fuerte.

¿Qué temperatura hay en el interior de un volcán?

         En el interior del volcán la temperatura es superior a la de la lava que sale al entrar en erupción. Esto es debido a la presión de las rocas que se encuentran por encima y que necesitan una elevada temperatura para poder convertir la roca de sólida a líquida.

¿Qué temperatura puede alcanzar la lava de un volcán?

         La lava erupciona a unos 1200 grados Celsius.

¿Por qué se le dice magma cuando se encuentra bajo tierra y se denomina lava cuando está en la superficie de la tierra?

         Según el Diccionario de la Real Academia Española, la palabra magma procede del griego y consiste en una masa ígnea en fusión existente en el interior de la Tierra, que se consolida por enfriamiento. En cambio, la palabra lava, procede del italiano y da nombre a la materia derretida o en fusión que sale de un volcán al tiempo de la erupción, formando arroyos encendidos.

         En realidad, los geólogos utilizan esta terminología simplemente para poderse entender mejor. De esta forma cuando se menciona, por ejemplo,  la palabra magma en algún aviso o alerta, se deduce que se encuentra bajo tierra.

¿Se puede modificar el curso de un flujo de lava?

            Modificar el curso de un flujo de lava no es algo que parezca viable en este momento, sin embargo, ya se ha trató de conseguir en algunas ocasiones y se sigue intentando.

         Unas barreras bien ubicadas, quizás podrían desviar ligeramente una corriente de lava pequeña, sin embargo, en una erupción mayor, no podría desviarse: ya que el volumen de lava resulta demasiado elevado y lo haría del todo imposible. Un claro ejemplo, resultó lo que sucedió en la erupción del Kilauea en Hawai en 1955. Las barreras temporales que se instalaron para evitar que la lava alcanzara dos plantaciones que se encontraban en su camino, evitaron durante unos días que ésta alcanzara las plantaciones. Finalmente, la lava logró alcanzarlas llegando a ellas por otro camino diferente.

         Conseguir desviar un flujo de lava implica un gran esfuerzo físico, material, económico, así como estudios de la orografía y titularidad de los terrenos.

         El edificio del NOAA en el Observatorio de Mauna Lau en Hawai, construyó diversas estructuras para desviar la lava y proteger el edificio.

         Sólo la experiencia confirmará si se puede modificar el curso del flujo de lava.

¿Qué significa piroclástico y qué relación tiene con los volcanes?

         Piroclástico se refiere a cualquier roca volcánica que saliera despedida por el aire debido a una actividad volcánica. Una erupción piroclástica es una erupción en la que la mayoría de la actividad del volcán incluye explosiones. El depósito piroclástico es el material que se ha ido depositando  a lo largo de la erupción en el suelo. Una roca piroclástica es la versión comprimida, dura y solidificada de un depósito piroclástico.

         La palabra en sí es una combinación de “pyro” o fuego y “clastic” o hecho de varias piezas.

¿Qué es una nube piroclástica?

         Una nube piroclástica es una mezcla de gas caliente y ceniza. Algunas nubes piroclásticas se forman cuando el magma hierve y sale despedido hacia el exterior, siendo demasiado denso para alcanzar una elevada altura en el aire. Otras nubes piroclásticas se forman cuando una columna eruptiva colapsa sobre sí misma y todo el material se extiende rápidamente sobre el suelo. El tercer tipo de nube piroclástica sucede cuando el lado de un flujo de lava se derrumba. Esto supone algo parecido a una avalancha, aunque compuesto por un material como roca de lava caliente, ceniza causada por la liberación de una gran presión y gas.

         Una nube piroclástica es tan densa que fluye por el suelo como si fuera líquido.

¿A qué velocidad se puede desplazar una nube piroclástica?

         Puede llegar a alcanzar los 160 kilómetros por hora e incluso superarlos.

¿Qué son fumarolas?

         Según definiciones de la red de redes, una fumarola es una emanación gaseosa, bastante tranquila y regular, que emerge por fisuras o agujeros generalmente agrupados en campos en las zonas volcánicas.

         A través de la fumarola se emiten los gases volcánicos y se reduce la presión del volcán.

¿Cómo define la ceniza volcánica?

         La ceniza volcánica forma parte del material que expulsa un volcán al entrar en erupción, pero no es la ceniza en la que todos pensamos cuando pronunciamos esa palabra, sino que son pequeñas partículas de roca pulverizada, roca convertida en arena o en polvo. 

¿Qué daños puede causar la ceniza volcánica?

         La ceniza volcánica que es menor de 2 mm. puede fácilmente ser arrastrada por el viento a grandes distancias antes de caer.

         La ceniza volcánica es muy caliente cuando se encuentra cerca del volcán y fría cuando cae a distancias mayores. Su caída bloquea la luz solar reduciendo la visibilidad y causando oscuridad. También puede ir acompañada de relámpagos.

         Este tipo de ceniza puede alterar las vías respiratorias de las personas que padecen enfermedades de tipo respiratorio, además de afectar a niños y ancianos.

         Causa cortocircuitos, evita el desplazamiento de helicópteros, atasca la maquinaria, etc. Incluso puede corroer los metales y su peso puede causar el derrumbe de techos.

¿Las personas pueden entrar en los volcanes?

         Bueno, de hecho hay personas que viven en los volcanes. Además, muchos científicos se han aventurado al interior de los volcanes, aunque siempre cuando no estaban en erupción.

         Cuando un volcán no se encuentra activo, existen más opciones para entrar en él. Algunos volcanes tienen cráteres bastante extensos que pueden alcanzar varios kilómetros. Hay personas que han elegido la base del cráter para vivir en un volcán. Destaca como ejemplo el activo volcán Rabaul en Papua, Nueva Guinea.

         Por supuesto, no nos podemos olvidar de varios volcanes extensos y peligrosos situados en Estados Unidos. En California se encuentra la caldera de 17 por 32 kilómetros de diámetro: el Long Valley Caldera. La ciudad que se encuentra sobre su base es Mammoth Lakes. Y no olvidemos el Parque Nacional de Yellowstone, con una caldera gigante de 70 por 40 kilómetros.

¿Cuál es la relación entre las placas tectónicas y los volcanes?

         En primer lugar, es importante destacar que existen varios tipos de contacto entre placas.

         Las fallas transformantes: son cuando dos placas se deslizan.

Este contacto no produce ningún tipo de destrucción.

Las zonas de divergencia son límites en los que las placas se separan. Son típicos de los dorsales oceánicos. Por el momento se desconoce si la causa de que las placas se separen la una de la otra, es el movimiento del magma en ascensión o si es el magma el que se mueve debido al movimiento de las placas. Quizás, incluso exista una causa compartida.

         Cualquier lugar donde pueda encontrarse lava en la Tierra se considera un volcán, incluso si éste se encuentra bajo el agua. Algunas personas incluso catalogan las cordilleras semi-oceánicas como un solo volcán de 70.000 kilómetros.

         Además, existe otra clase de contacto entre placas mucho más relacionado con los volcanes, las fallas convergentes. La mayoría implican al menos una placa, por ejemplo, la placa oceánica, moviéndose hacia la placa que tiene como “vecina”, presionando sobre ella. En este caso existe colisión.  Esta placa es forzada a calentarse y pronto todos los fluidos que son parte de los sedimentos comienzan a hervir y a moverse hacia arriba. Esta ascensión de fluidos implica que se derritan las rocas que se encuentran en la parte superior, migrando hacia la superficie y erupcionando en un volcán.

¿Estudiar los volcanes es un trabajo peligroso?

            Sí, estudiar los volcanes, a veces, puede resultar un trabajo peligroso. No obstante, un vulcanólogo no acude a estudiar un volcán sin tomar todas las precauciones necesarias para salvaguardar su salud y la de las personas que le acompañan. Esto incluye tanto el uso de material de seguridad (por ejemplo, casco o contacto por radio), como el monitoreo de la actividad sísmica del volcán. Cuando existe un incremento de la actividad volcánica y puede darse una erupción, generalmente los vulcanólogos se marchan del lugar.

¿Dónde puedo conseguir una muestra de roca volcánica?

         Las rocas volcánicas no se encuentran en todas partes sino que será más probable encontrarlas en una isla volcánica o en un paraje cercano a un volcán. En España, la zona del Teide (Tenerife) sería un lugar idílico donde hallar todo tipo de restos volcánicos.

¿Dantes Peak es real?

         Para la película Dantes Peak, con Pierce Brosnan y Linda Hamilton, estrenada en 1997, se creó un volcán. La maqueta se construyó en Los Angeles y se llevó para tomar imágenes en exteriores, así como para grabar escenas en Idaho. En cuanto al humo, fue generado por ordenador y la ceniza y la lava, eran efectos especiales.

Bibliografía:

  • Diccionario de la Real Academia Española

  • Vulcano World, página en inglés, dedicada al estudio de los volcanes.

  • Observatorio Vulcanológico de las Cascadas (USGS) - Página en inglés.

  • Experts from: Volcanoes! -- U. S. Department of the Interior, U. S. Geological Survey, Teaching Packet

  • Experts from: C. D. Miller, 1989, Potential Hazards from Future Volcanic Eruptions in California: USGS Bulletin 1847

  • Experts from: USGS, 1997, Volcanic and Seismic Hazards on the Island of Hawaii: U. S. Government Printing Office Special Interest

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